High School internship leads inner city youths to success

High School internship leads inner city youths to success


By Alex Dean, Corporate Communications Intern at Excellus BlueCross BlueShield


Ahmad Collier, a 2017 graduate from the University Preparatory Charter School for Young Men in
Rochester, was raised by a single mother who devoted herself to Collier. Collier’s mom was determined
to help her son succeed in life.

The encouragement from his mother motivated Collier. He got good grades in school and landed an

internship at Excellus BlueCross BlueShield, one of the largest employers in the area.


In June, Collier fulfilled another major goal. He walked the stage at his high school graduation, accepted

his diploma, and will soon embark on the next step of his journey: college.


Collier will be attending SUNY Fredonia in the fall, majoring in audio and radio production. In doing so,

Collier joins the growing ranks of Excellus BCBS high school interns who not only completed high school

in a school district in which only about half of students graduate, but also earned acceptance to a college

or university.


The students’ success is the latest in a string of programs at Excellus BCBS that are designed to help

urban students succeed in school, serve as role models and mature into successful professionals, said

Joseph Searles, Corporate Director of Diversity & Workforce Inclusion at Excellus BCBS


“We’re committed to the development and success of high school and college students because they’re

the future workforce and leaders of this community,” said Searles. “As an employer, these programs help

us attract and hire the best and the brightest talent so we can build a workforce that is rich with diversity

and creativity.


“We could not be prouder of the students who have interned with us and have graduated high school,

college and have secured professional careers with Excellus BCBS or other regional employers,” he



The career path for me


All of Excellus BCBS’ internship programs aim to draw on a diverse and creative group of young

professionals from an assortment of backgrounds, Searles said.


The two-year high school internship program, he added, provides a unique opportunity for qualified

Rochester inner city high school students to grow as individuals and professionals. Interns are paid and

receive corporate experience throughout the program.


“When I originally started the program, I wanted to be a nurse,” said Shakira Jackson, who started her

internship at Excellus BCBS in 2013 as a high school student and now continues in the program as a

college senior.


“I didn’t really have a plan for a nursing degree and I wasn’t sure if I was mature enough for that career

path at the age of 18,” said Jackson, a student at the Rochester Institute of Technology. “[But] while

interning for the Geriatrics & Palliative Care Department, it has become quite clear that nursing is, in

fact, the career path for me.”

Surprised by the opportunity 

Kimani Blocker, a student at Rochester Early College International High School, is another high school

intern at Excellus BCBS. Blocker is an incoming senior with plans to attend Monroe Community College

for two years after high school graduation. She eventually wants to move to California, where she’ll

attend Oxnard College for midwifery.


Blocker works in the Human Resources Department, and has appreciated the culture at Excellus BCBS,

where it’s customary to say hello to everyone.


“It’s like everybody talks to each other here,” Blocker said. “When you start working (at Excellus BCBS),

the first person you see will say, ‘hi,’ —you don’t want to ignore them, so you have to say ‘hi’ back. You

learn to talk here, and communication skills are key.”

Maia Duncan, the third high school intern this year at Excellus BCBS, is an incoming senior at Rochester

Academy Charter School. Duncan aspires to pursue a career in mechanical engineering, and was

surprised by the opportunity to intern at a major corporation while only in high school.


“I imagined myself being an intern, but always as an intern in college,” she added. “I never would’ve

thought that you could be an intern like this. When I heard about the Excellus BCBS internship, I knew it

was a good opportunity.”


Collier, meanwhile, credits his mother, his high school and internship for helping him get to where he is

now as a soon-to-be college student. Collier said his internship helped him gain valuable leadership skills

and a better understanding of what it’s like to work for a business.


“My mom encouraged me when no one else did,” said Collier, an aspiring music producer. “She was

there all the time. She was raising me, you know? As a single mom, she had to do a lot, and I love her for